बुधवार, 25 दिसंबर 2013

मोहपाश


"'अरे कविता मैडम वो वाला गाना सुना दीजिये न रिमझिम गिरे सावन । "" शिवानी ने फरमाइश की।  रोली नींद से उठी।  ये फरमाइश भी अभी होनी थी!

कविता मैडम का सर दम्भ से ऊंचा हो गया।  और फिर शुरू हुई सावन की रिमझिम बरसात, जो कि अब वज्रपात का रूप ले चुकी थी। रोली कान खुजाने के बहाने ऊँगली डालकर बैठ गयी ।  बात ही ऐसी थी ,  कविता मैडम की आवाज़ वीर रस वाली थी , और उनसे फरमाइश हो रही थी प्रेमरस की।
गाना  ख़त्म हुआ, और सौभाग्य से कविता मैडम के लेक्चर का वक़्त हो गया, और वो शिवानी को वापस लौटकर  बचा हुआ  प्रेमरस टपकाने का वादा करती हुई निकल गयी।

""तेरा दिमाग  खराब हो गया था , चुपचाप नहीं बैठने दे सकती कविता मैडम को?"" सावन के बाद अब रोली शिवानी पर बरस रही थी।

""क्यों , थोडा मक्खन नहीं मार सकती  ?  जब एक महीने के लिए मैडम घर  गयीं थीं तो उन्ही की स्कूटी में नहीं उड़ रहे थे हम  लोग ! ""
रोली के कान अब भी बज रहे थे।
""अच्छा बाबा चल तुझे गरमागरम कॉफ़ी पिलाती हूँ , बहुत बड़ा झटका लगा है न तुझे !"
""अब तक कान झन्ना रहे हैं। ""

रोली और शिवानी ने इसी साल कॉलेज ज्वाइन किया था लेक्चरर बनकर। जल्द ही अच्छी दोस्ती भी हो गयी थी , और अब दोनों एक साथ पी जी में रहते थे।  लेकिन स्वभाव दोनों का बिलकुल अलग था।  रोली बहुत शांत और गम्भीर थी, और शिवानी उतनी ही  शरारती और तुनकमिजाज़ । 

पहली मुलाक़ात से ही रोली को आभास हो गया था कि शिवानी का कोई स्क्रू तो ज़रूर ढीला है। और वक़्त के साथ उसका शक़ यकीन में बदलता गया।  पहले दिन से ही उसने आस पास के लोगों  बेफ़ज़ूल में पंगे लेने शुरू कर दिए थे।  आयी तो लेक्चरर की हैसियत से थी पर पूरे कॉलेज में कॉलर  खड़ा करके चलती  थी कि कोई मुझे छेड़के तो दिखाओ।  और अगर कोई उसे छेड़ने में रुचि नहीं रखता था तो वो उनको उकसाती भी थी। आये दिन वो किसी को चार बातें सुनाके आती थी और पूछने पर पता चलता था कि अरे यार वो तेरे बारे में फलां फलां कह रहा था तो मैं कैसे सुनती ! मेरे दोस्तों के बारे में कोई एक शब्द भी बोलके तो दिखाए!

रोली सोचती ऐसा क्या कह दिया किसी ने उसके बारे में जो शिवानी सह नहीं पायी। पर धीरे धीरे रोली समझ गयी कि उसका स्वभाव  ही ऐसा है, गर्म मिजाज़।  जो बातें रोली हंसकर सुन लेती थी उन्ही पर शिवानी की तलवारें निकल जाती थीं । और इस  तरह शुरू हुई रोली की रोलरकोस्टर जर्नी।

जहाँ रोली की क्लास में शान्ति रहती थी वहीं  शिवानी की क्लासेस में  कोहराम मचा  रहता था , आज किसी ने उसे गुलाब का फूल दिखाया तो कल किसी को उसने क्लास से बाहर फेंक दिया , ये सब किस्से सुनने को मिलते रहते थे।

और सबसे ज्यादा हँसी  रोली को तब आती थी जब शिवानी लेक्चर के बाद चॉक बचाकर लाती थी और अपनी आपबीतियाँ सुनाते हुए उसे खाते जाती थी।  चॉक वो ऐसे खाती थी जैसे लोग सिगरेट पीते हैं। 

लेकिन कभी कभी उसकी कुछ बातें रोली को समझ नहीं आती थीं और वो उसे समझाने की कोशिश करती थी कि ये ठीक नहीं है , लेकिन शिवानी जितनी ज़िद की पक्की थी उतनी  बच्चों जैसी  नादाँ भी। उसको कोई बात समझाना उतना ही मुश्किल था जितना कविता मैम को गाते हुए चुप कराना। 

 दिखने में शिवानी आकर्षक थी , नैन नक्श तीखे तो नहीं थे पर गोरी और चमकती त्वचा पर उसकी हलकी भूरी आँखें खूब दमकती थीं।  बस एक चीज का उसे मलाल रहता था कि उसकी नाक दबी हुई थी, दिखती ही नहीं थी।  बस वो ठीक हो जाती तो मैडम जी ऐश्वर्या को चार बातें सुनाके आ जाती।

उसकी इसी गोरी सुन्दर काया के कारण अनेक पुरुष सहकर्मी उससे आकर्षित रहते थे।  वो भी अक्सर उनसे  अनजाने में या कभी जान बूझकर हँस हँस के बात कर लेती थी जिससे उनकी  आँखें चमक जाती थीं और अगले दिन वे बाल रंग के आते थे। घर से कॉलेज तो वो लोग सिटी बस से आते थे पर लौटते हुए उसने एक रौनक शर्मा  सर का स्कूटर बुक  कर लिया था और तो और रोली के लिए भी एक दूसरे नागेश  सर का स्कूटर जुगाड़ लिया था! रोली को वो अकेला नहीं  छोड़ती थी , उसे मालूम था रोली खुद से कभी किसी से लिफ्ट मांगने से रही। 

और इसीलिए लौटते समय रौनक सर के चेहरे पर ज्यादा रौनक रहती, और नागेश सर तिरछी नज़र से उन्हें घूरते रहते, फिर रोली उन्हें याद दिलाती कि सर मैं बैठ गयी हूँ पीछे, अब चलें? और वो खिसियाते हुए किक मारने लगते।

इस तरह जुगाड़ पानी से शिवानी की गाडी चलती रहती थी। 

और जैसे इतना तमाशा  कम था, कुछ दिनों के अंदर शिवानी मैडम के दिलो दिमाग में एक सहकर्मी घर करने लगा जो कि उसी की तरह गोरा और खूबसूरत था।  इन दोनों की खासियत ये थी कि दोनों के अंदर अपने रूप और  ज्ञान का अहंकार कूट कूट के भरा था और दोनों को लगता था कि सामने वाला उसे लाइन दे रहा है, न कि वो सामने वाले को। हकीकत ये थी कि दोनों एक दूसरे  से खतरनाक रूप से आकर्षित थे और चाहते थे कि बस सामने वाला अब इकरार कर ही डाले, पर यहीं पर दोनों की गाडी रुक जाती थी, पहल कौन करे। और इसी खिंचाव का नतीजा ये हुआ कि कुछ वक़्त बाद उनकी सब्र की इम्तिहान हो गयी और जैसा शिवानी से अपेक्षित था उसने  गौरव नाम के इस युवक को उकसाना शुरू कर दिया। वो बेचारा अन्य सहकर्मियों के बीच कुछ बोल रहा होता तो मैडम कूद जाती और फिर उनके बीच अंट शंट बहस चलने लगती।  दोनों गर्म खून थे , और दोनों एक दूसरे के धैर्य की परीक्षा ले चुके थे , इसलिए अब खोने को कुछ नहीं बचा था।  हाँ बाकी लोग ज़रूर उठ उठकर खिसक लेते।

लेकिन रोली, जो कि शिवानी की रूममेट भी थी और गौरव की करीबी दोस्त भी , दोनों के दिल का हाल जानती थी।  दोनों एक दूसरे  से प्यार से रहना चाहते थे, एक दूसरे  का नाम सुनकर उनके चेहरे अनायास खिल जाते थे।  लेकिन उनका अहंकार उन्हें छोड़ता नहीं था। रोली ने शुरू शुरू में इनके प्यार को मकाम पर पहुंचाने की कोशिश भी की पर उनकी गुरूर भरी बेहूदा हरकतें देखकर वो भी समझ गयी कि इनके झमेले से दूर रहना ही बेहतर है, पता चले कि किसी  दिन दोनों मिलके रोली को ही किसी मुसीबत में डाल  दें ।

और फिर साथ रहते हुए रोली को शिवानी के बारे में एक बात पता चली जिससे वो बहुत असहज हो गयी। 

शिवानी की ज़िन्दगी में कोई और भी था , चेतन, उसका कॉलेज के वक़्त से चला आ रहा अफेयर । यही नहीं, शिवानी के पास जो मोबाइल फ़ोन था वो भी उसी बन्दे का दिया हुआ था।  लेकिन शिवानी ने ये बात सिर्फ रोली को बतायी थी, मतलब गौरव इस बात को नहीं जानता था।

उसके बाद से रोली एक अजीब सी उलझन में पड़ गयी।  एक तरफ शिवानी  की दोस्ती की खातिर वो उसके पुराने अफेयर के बारे में किसी को नहीं बताना चाहती थी, और दूसरी तरफ उसे दिख रहा था कि गौरव धीरे धीरे शिवानी के करीब जाना चाहता था।

नैतिकता का तकाज़ा था कि वो गौरव को जाके सच बात बता दे ताकि  शिवानी के साथ आगे बढ़ने से पहले उसे उसकी सच्चाई  पता हो। उसके बाद फिर उसे जो करना है वो करे। लेकिन ये एक राज़ था जो शिवानी ने उसे विश्वास में लेके बताया था , वो उसका विश्वास भी नहीं तोड़ सकती थी।

अंततः रोली ने फैसला किया कि वो खुद से गौरव को कुछ नहीं बताएगी, लेकिन अगर उसने सामने से उससे पूछ लिया तो फिर सोच समझकर फैसला लेगी। आखिर दोनों बच्चे तो नहीं हैं, अपना भला बुरा देख सकते हैं।

रोली का ये अंतर्द्वंद्व चलता रहा , और उसे शिवानी के साथ घुटन सी महसूस होने लगी।  शिवानी उसका बहुत ख़याल रखती थी , कोई भी काम, यहाँ तक कि कम्पनियों में नौकरी के फॉर्म तक अकेले नहीं भरती थी।  दुनिया जहां से लड़ झगड़ के आती थी उसके  लिए सो अलग।  लेकिन उसकी निजी ज़िन्दगी की कारगुजारियां  रोली के गले नहीं उतर पा रही थी।

गौरव शिवानी के मामले में संजीदा होता जा रहा था।  उसे शिवानी की खिलखिलाती हंसी, उसकी हलकी भूरी  आँखें, और तो और उसके नासमझी भरे पंगों में भी प्यार आने लगा था।  ये बात शिवानी को भी दिखने लगी थी, और वो भी अब अपना रंग बदलने लगी थी।  उसने भी अब गौरव के साथ सहज होकर बात करना शुरू कर दिया था।  अपनी ज़िन्दगी की बातें उसके साथ शेयर करने लगी थी। 

 रोली की उलझन को और बढ़ाने के लिए बाकी के सहकर्मी भी मैदान में कूद पड़े थे।  गौरव के दोस्त उसे शिवानी के नाम से छेड़ने लगे थे।  दोनों की जोड़ी दिखने में वैसे ही आकर्षक थी , और अब तो दोनों में तालमेल भी बनने लगा था। शिवानी भी इन सब अफवाहों से खुश रहती थी।  वो भी गौरव से बात करने के मौके तलाशती थी, हालांकि दोनों ने अब तक  संयम रखा था और उनका गुरूर अब भी  अड़ंगे डालता था।
लेकिन रोली को दिखने लगा था कि अब गौरव के सब्र का बाँध टूटने लगा था और उसकी भावनाएं इस कदर हिलोरे मार रही थीं कि गौरव उसके सामने कभी भी घुटनों के बल गिर  सकता था ।

शिवानी ये सब बहुत गर्व से रोली को बताती थी , कि कैसे गौरव अब दीन  हीन  सा उसके प्यार में पागल हो चुका  था और  एकटक उसकी आँखों में देखता रहता था जब वो उससे बात करती थी । रोली हैरान हो जाती ये सुनकर। आखिर क्यों शिवानी सब जानकार भी गौरव को बढ़ावा दे रही थी , जब उसकी ज़िन्दगी में एक शख्स पहले से था जो इन सब बातों से अनजान उससे बेइंतहां प्यार करता था। इस बात पर उस बेचारे का अपने घरवालों से झगड़ा भी हो चुका था पर वो घरवालों को छोड़कर शिवानी के पीछे पड़ा था।

शिवानी ने रोली को बताया था कि उसका  चेतन से प्यार एकतरफा था और जितना पागल वो शिवानी के लिए था उतनी पागल शिवानी उसके लिए नहीं थी।  लेकिन रोली को ये तो दिख रहा था कि वो उसका मोबाइल अब भी लेके घूमती थी और तो और गौरव को भी वही नंबर दे दिया था !

मतलब शिवानी खतरनाक रूप से और पूरे होशो हवास में दो ज़िंदगियों  के साथ खेल रही थी।  छोटी छोटी बातों पर बखेड़ा खड़ा करना ठीक था , पर दो शरीफ लड़कों की भावनाओं से इस तरह खिलवाड़ , रोली का नाम अब विचलित हो उठा था , और देर सवेर वो गौरव को शिवानी की ये सच्च्चाई बताना चाहती  थी।

लेकिन उससे पहले गौरव को कहीं और से ये बात पता चल गयी। उसने शाम को रोली को घर बुलाया और उसे ये बात बतायी। रोली  ने अनजान बनने का नाटक किया।  गौरव बहुत दुखी था , वो वाकई में शिवानी को बहुत चाहने लगा था, और अब समझ नहीं पा रहा था कि क्या करे। उसे लग रहा था कि शिवानी हालात की शिकार है और उसकी उससे सहानुभूति बढ़ गयी थी।  ये देखकर रोली हैरान थी  , मतलब अब गौरव का कुछ नहीं हो सकता।  अब वो शिवानी के जाल में फंस चुका  था।

लेकिन अब रोली को गौरव से सहानुभूति होनी बंद हो गयी थी।  अगर सब कुछ दिखकर भी वो उसी गर्त में जा गिरना चाहता था तो फिर ये उसकी समस्या थी।

हाँ लेकिन रोली को चेतन के लिए ज़रूर चिंता होने लगी थी।  उसे तो ये सब मालूम ही नहीं था। वो तो दूसरे  शहर में अपना थोडा बहुत पैसा इस पर लुटाये पड़ा था।  न तो बेचारा अपने कैरियर पर ध्यान दे पा रहा था न परिवार पर।

रोली ने शिवानी के मन को टटोलना चाहा कि वो दोनों में से किसके लिए ज्यादा गम्भीर है।  एक तरफ सांवला और साधारण सा चेतन था जो उसके प्यार में लुटा पिटा सा खाली हाथ ज़िन्दगी से संघर्ष कर रहा था , और दूसरी तरफ गोरा चिट्टा और आकर्षक उच्च कोटि समृद्ध ब्राह्मण लड़का गौरव , जो कि एक लेक्चरर के रूप में पहले ही बहुत लोकप्रिय था, खासकर कॉलेज की लड़कियों में ।

रोली को मालूम था कि शिवानी किसे चुनेगी।  और इससे अधिक अपना वक़्त जाया  करना रोली ने उचित नहीं समझा और अपने काम से काम रखने लगी। जब लड़के खुद ही कुँए में कूदने को आतुर हों तो कोई क्या कर सकता है।

लेकिन शिवानी की ज़िन्दगी में फैला कचरा सिर्फ यहीं तक सीमित नहीं था।  पुरुषों को इस कदर आकर्षित करने के बाद उसने जो अपनी ज़िन्दगी के लिए प्लान बनाया था वो हैरतअंगेज़ था। वो अक्सर दुसरे शहरों में किसी बाबा के सत्संग में जाती रहती थी। बाबा भी ऐसे जिनके खिलाफ वो कुछ सुन नहीं सकती थी।  रोली तो इन बाबाओं की असलियत जानती थी और शिवानी के नासमझ स्वभाव को भी, इसलिए उसने उसे चेताया भी था, पर शिवानी ने उल्टा उसे डाँट  दिया था।  एक बार जब वो सत्संग  से लौटी तो रोली ने मज़ाक में उससे बाबा का प्रसाद माँगा तो शिवानी ने गुस्से में कहा था कि बाबा का प्रसाद सिर्फ उनके भक्तों को ही मिल सकता है। रोली का मुंह खुला का खुला रह गया था। कोई इतना पढ़ लिख कर इन ढोंगी बाबाओं के चक्कर में इस कदर पड़ सकता है कि उन्हें भगवान् ही मानने लगें, उनकी बेसिरपैर बातों पर आँख मूंदकर भरोसा कर लें। शिवानी अक्सर रोली को उनके चमत्कारों के बारे में बताती थी , कैसे भक्त लोग सत्संग में उठ उठकर अपने असल ज़िन्दगी में हुए बाबा के असर का बखान करते थे। रोली कुछ नहीं बोलती थी , मालूम था ये कोई आसान काम नहीं था।  ढोंगी बाबाओं ने पूरे देश में आतंक मचा रखा था, ये शिवानी तो बहुत छोटे खेत की मूली थी।

और मैडम का अगला लक्ष्य था बाबा से दीक्षा लेना। उसमें अभी दो साल बाकी थे , तो शिवानी उसी का इंतज़ार कर रही थी।  और जब रोली उससे पूछती  कि फिर उसके इन अफेयर्स का क्या होगा तो वो हंसने लग जाती थी। मतलब शिवानी एक होपलेस केस थी , पूरी तरह से। अच्छी खासी इंजीनियरिंग की डिग्री और आकर्षक व्यक्तित्व के बाद भी कोई  अपनी ज़िन्दगी  का इस तरह कचूमर निकाल सकता है ये देखने वाली बात थी।  और रोली देख रही थी।

रोली ने तो वैसे ही निर्णय ले लिया था कि अब वो शिवानी की बेफजूल की बातों में परेशान नहीं होगी। वो लोग आपस में वैसे ही रहते, अच्छी सहेलियों की तरह। शिवानी रोली पर जान देती और  रोली भी उसकी दोस्ती का मान रखती।

लेकिन ज़िन्दगी का कचूमर बनाने वाले इंसान को ज़िन्दगी भी कहाँ आसानी से बख्शती थी। जल्द ही शिवानी ने कॉलेज में इतने फ़िज़ूल के  झगडे मोल ले लिए ,इतना रायता फैला दिया , कि उसका लोग उससे दूर रहने लगे। दिल के मारे गौरव ने एक बार उससे शाम को मिलकर उसे टेढ़े मेढ़े शब्दों में उसकी राय ज़रूर पूछी, लेकिन उस पर भी शिवानी के  गोलमोल जवाब देखकर वो भी उदास हो गया , और फिर उसके दोस्तों ने उसे आइना दिखाना शुरू कर दिया तो वो सही वक़्त पर चेत गया।  उसे भी समझ आ गया कि शिवानी अपने पुराने अफेयर और  उसकी भावनाओं के साथ एक साथ खेल रही है और ये देखकर उसका मन विरक्त हो गया। रूप का आकर्षण कुछ वक़्त तक बाँध सकता है , पर उसके बाद तो इंसान की नीयत को सम्भालना होता है। यहाँ तो नीयत ही नदारद  थी।

जब शिवानी का भी दम घुटने लगा तो उसने शहर के दूसरे  कॉलेजों  में इंटरव्यू देना शुरू कर दिया और एक अच्छे कॉलेज में उसका चयन हो भी गया।  आखिर पढ़ाई में तो वो मेधावी थी ही।

कॉलेज बदलने के बाद शिवानी को घर भी बदलना पड़ा क्योंकि ये घर बहुत दूर पड़ जाता था। और तब जाकर रोली को मुक्ति मिली एक ऐसे मोहपाश से जिसमें दोस्ती थी , प्यार था , पर साथ में थी एक घुटन, एक जंजाल।

उसके बाद शिवानी का क्या हुआ रोली को पता नहीं चला, लेकिन सुनने में आया था कि उसने चेतन को भी इसी शहर में बुला लिया था और अपने ही कॉलेज में लगवा दिया था।  जुगाड़ू तो वो थी ही।

लेकिन रोली को दिख रहा था कि कैसे चेतन, एक सीधा साधा प्यार का मारा नौजवान, एक अँधेरी गर्त  में गिरा जा रहा था ,  एक ऐसी गर्त में जहां उसका एक साथी तो था , पर वो भी खुद रौशनी की तलाश में पंख फड़फड़ा रहा था। ये गर्त थी उस मोहपाश की जिससे उस ढोंगी बाबा ने शिवानी को अपने वश में किया था, और शिवानी ने चेतन को और गौरव को । गौरव जैसे लोग जो वक़्त रहते गर्त के बाहर आ जाते  उनके लिए ज़िन्दगी लौट आती  थी । और ज़िन्दगी सबको मौका देती थी , बाहर आने का। ज़िन्दगी ने शिवानी को भी मौका दिया था रोली और गौरव के रूप में , अपनी ज़िन्दगी को नए सिरे से संवारने का , सही फैसले लेने का , पर उसके आँख पर बंधी अहंकार की पट्टी ने उसे वापस  खींच लिया। और अब वो अपने साथ साथ चेतन को भी लेके जा रही थी,  वही चेतन जो इतने साल उसके साथ बिताकर भी कुछ नहीं समझा , जिसे बस उसकी भूरी आँखें दिखती थीं , और उनका मोहपाश।

रोली बस यही दुआ करती थी कि जो बात वो उस चॉक खाने वाली सनसनीखेज लड़की को न समझा सकी वो ज़िन्दगी उसे आगे चलके समझा दे, थोड़े कम कठोर शब्दों में। आखिर वो दिल की बुरी नहीं थी , बस मिजाज की मारी थी।

शुक्रवार, 6 दिसंबर 2013

आखिरी सैलाब


दरवाज़ा जोर से बजा ।
"आ रही हूँ  बाबा , तोड़ेगी क्या ?" नीतू अंदर से चिल्लाई। जानती थी ये काम पल्लवी  के अलावा कोई नहीं कर सकता।

""हाँ बोल, क्या बात है ?"" नीतू ने दरवाज़ा खोला।
""आइसक्रीम खाने चलेगी?"
""अभी?
""चल ना मैं खिला रही हूँ।  तू बस स्कूटी निकाल ले। सिटी सेंटर जायेंगे। "
""सिटी सेंटर? आइसक्रीम खाने के लिए? यहाँ पास में भी तो मिलती है!"
""अरे यार तुझे चलना है कि नहीं? वहाँ अच्छा आइस क्रीम पार्लर है। और गाडी  मैं चलाउंगी
चिंता मत कर। "
नीतू अभी स्कूटी चलाना सीख ही रही थी।  लाइसेंस भी नहीं बना था।

""ठीक है। थोडा तैयार होने देगी या ऐसे ही चल पडूं ?" नीतू को अब भी अचानक का यह प्लान हजम नहीं हो रहा था, पर पल्लवी पूरे मूड में थी।
""पाँच मिनट में तैयार हो जा। ज्यादा टाइम मत लगाना। "

थोड़ी देर में वो  स्कूटी में बैठकर निकलने लगे। हल्का सा अँधेरा छा  रहा था। लेडीज  हॉस्टल के बाहर की स्ट्रीट लाइट्स जलने लगीं थी। हॉस्टल की बाकी लडकियां  उन्हें जाते  हुए घूरकर देख रही थीं। थोड़ी देर में उनकी स्कूटी  भीड़भाड़ भरी सड़कों में दौड़ने लगी । 

""अचानक से क्या सूझा तुझे?""
""ऐसे ही यार मूड ठीक नहीं था सोचा थोडा घूम फिर लेंगे । ""
कुछ दिनों से पल्लो का मूड ठीक नहीं था।  ये बात नीतू भी जानती थी।

लगभग दो  महीने पहले दोनों नयी कंपनी ज्वाइन करके इस हॉस्टल में शिफ्ट हुए थे , और पास पास का कमरा होने के कारण धीरे धीरे उनकी बातचीत होने लगी जो अब अच्छी दोस्ती में बदल गयी थी।

पहली मुलाक़ात से ही नीतू को समझ आ गया था कि पल्लवी एक ज़िंदादिल लड़की है।  पूरे बैच में कुल चार लडकियां थीं जिनमें से बाकी दो लडकियां अपने तक ही सीमित रहती थीं और अधिकाँश वक़्त अपने बॉयफ्रेन्डस् के साथ फ़ोन पर ही गुजारती थीं।  सिर्फ खाने के वक़्त मेस में उन सबकी आपस में भेंट होती थी। 

पर पल्लो के साथ नीतू की अलग ही दिनचर्या बन गयी थी। दोनों सुबह उठकर मॉर्निंग वाक करते थे, फिर सामने  वाली दुकान  में चाय पीते थे। उसके बाद तो ऑफिस जाने की तैयारियां करनी होती थीं।  फिर शाम को वापस उसी दुकान  में चाय पीते थे। उसके बाद या फिर कॉमन रूम में जाकर टीवी देखते हुए  टीटी खेलते थे या फिर कमरे में आकर गप्पें मारते थे।

इतने में भी उनका  मन नहीं भरता था। कॉलेज के बाद की नयी नयी नौकरी और ज़िन्दगी थी। कॉलेज के भुखमरी वाले दिनों के बाद अचानक से जेब में पैसे आ गए थे।  इसलिए शुक्रवार को जो कोई भी मूवी लगी हो उसे देखना फ़र्ज़ बन जाता था,  उस चक्कर में रामगोपाल की शोले भी देख ली थी।  अक्सर शाम को चिकन रोल या सूप वगैरह का प्लान बन जाता था। सन्डे को तो मैस में खाना पाप होता था।

बाकी दोनों  लडकियां बॉयफ्रेन्डस् की फ़ोन पर उपलब्धता के अनुसार उनके  प्लान में शामिल हुआ करती थीं। उन दोनों का मामला थोड़ा पेंचीदा था सो वो दोनों अक्सर एक दूसरे  के रूम में जाकर रो रहे होते  थे, पर नीतू और पल्लो इन सब हरकतों से दूर कहीं टीटी खेल रहे होते थे या बॉयज हॉस्टल के दबोचे हुए शिकारों को पका रहे होते थे।

ऐसा नहीं था कि हमारी पल्लो की ज़िन्दगी बॉयफ्रेंड विहीन थी। और ऐसा भी नहीं था कि उसका  मामला पेंचीदा नहीं था, पर रोने गाने के लिए वो सबसे अंत में समय निकालती थी, जब दिनभर की उछलकूद का कोटा ख़त्म हो जाता था। और तो और उसने नीतू से मशविरा करके  बॉयज हॉस्टल में अपने पसंदीदा लड़कों की लिस्ट भी  बना ली थी अगर उसका  वर्तमान  अफेयर किसी कारणवश नहीं चल पाया तो। आखिर ज़िन्दगी छोटी  है और काम ज्यादा।  इसलिए  उन्होंने बाकी दोनों लड़कियों को भी नोटिस ज़ारी कर दिया था  ताकि वो उन लड़कों से दूर रहे।

बस इस तरह मस्ती चलती रहती थी और वक़्त गुजरता रहता था।
पर पिछले एक हफ्ते से पल्लो कुछ ज्यादा परेशान लग रही थी।  दिनचर्या के विपरीत  उसने ऑफिस से आने के बाद से ही कमरा बंद करके एक डेढ़  घंटे फ़ोन पर बात करना शुरू कर दिया था।  उसके बाद कमरे से बाहर निकलती तो आँखें लाल रहती थीं ।  ये सब देखकर  नीतू का भी मूड खराब हो जाता। लेकिन फिर थोड़ी देर में पल्लो  वापस अपने रंग में आ जाती और तब नीतू की जान में जान आती थी।

उसी दौरान एक दिन  चाय पीने के बाद दोनों शाम को टहलने निकले तो पल्लो ने अपना दुःख नीतू से बाँटा। उसके माता पिता को  उसके समीर  के साथ सम्बन्ध के बारे में पता चल गया था। उन्होंने उसे बता दिया था कि उनकी सहमति से यह शादी  नहीं हो सकती। दूसरी तरफ समीर की माँ  की तबियत बहुत खराब रहने लगी थी तो उसके ऊपर जल्द शादी करने का दबाव आ गया था ताकि बहू उसकी माँ का ख्याल रख सके।

एक तरह से  पल्लो को अपना और समीर का रिश्ता ख़त्म होते दिख गया था और अब वो प्राण पखेरू उड़ने के पहले की तड़प वाले दौर से गुजर रही थी। न तो उसका और न समीर का स्वभाव ऐसा था कि वे अपनी ख़ुशी के लिए परिवार की ख़ुशी कुर्बान कर दें। दोनों घर में बड़े थे और छोटे भाई बहनों की शादी अभी बाकी थी।  लेकिन पूरी तरह हार मानने को दिल नहीं करता था। दिल के एक कोने से अब भी ये दुआ निकलती थी कि काश सब कुछ ठीक हो जाए, काश भगवान् उनकी सुन ले।

नीतू को शुरू  में यह सब मज़ाक लगता था, लेकिन अब ये जानकर  कि पल्लो वाकई में  हालात से समझौता करने और समीर को भूलने के लिए तैयार थी, नीतू को बहुत अजीब सा लग रहा था।  नीतू खुद कभी किसी अफेयर वगैरह में नहीं पड़ी थी, और न पड़ना चाहती थी।  उसका मानना था कि अफेयर करो तो शादी के इरादे से वर्ना करो ही मत। इसलिए हर कदम फूँक फूँक कर रखती थी।इसी फूँकने के चक्कर में लड़के उससे दूर ही रहते थे , इतनी गहरी बातें उनकी समझ में नहीं आती थी।

 रिश्तों को इतनी गम्भीरता से लेने वाली नीतू को जब धीरे धीरे पल्लो के जीवन के इस पहलू का पता चला तो उसके मन कुछ वक़्त के लिए बहुत परेशान हो गया था । वो पल्लो से पूछना चाहती थी कि जब मालूम था कि दिक्कत होगी तो इस राह में आगे बढ़ी ही क्यों थी। पर पल्लो को तो जैसे कभी अपने फैसले से कोई शिकायत ही नहीं रहती । प्यार तो बस हो जाता है, सोच समझ के थोड़ी किया जाता है।फिल्मों में तो यही दिखाते थे । लेकिन जात पात और परिवार की रजामंदी की बातें क्या बिलकुल भी दिमाग में नहीं आती? सच बात तो ये थी कि  जिसने खुद कभी प्यार न किया हो वो उसके अंधेपन को क्या महसूस करती ।

खैर बहुत सी बातें थीं जो नीतू को समझ में नहीं आती थीं और जो पल्लो समझाने की स्थिति में भी नहीं थी। और अब कुछ हो भी नहीं सकता था।  वक़्त का पहिया घुमाकर पहले की गयी गलतियां ठीक नहीं की जा सकती थी। और पल्लो उन यादों को गलतियां मानने को भी तो तैयार नहीं थी। इसलिए नीतू ने इस सच्चाई को उसी रूप में स्वीकार कर लिया। वो लोग ज़िन्दगी के उस दौर में थे जब इंसान दूसरों की नसीहतों से नहीं  अपने फैसलों से आगे बढ़ता था, और नीतू ने पल्लो के निजी ज़िन्दगी में लिए  फैसलों का सम्मान किया और उसी तरह उसकी दोस्त बनी रही जैसे पहले थी। अब भी वो लोग मॉर्निंग वाक करते, चाय के दौर चलते, लड़कों पर शोध होता।

हाँ बीच बीच में पल्लो थोड़ी संजीदा हो जाती, बोलते बोलते उसकी आँखें भीग जाती। उसके और समीर दोनों के माता पिता जोर शोर से उनके लिए रिश्ते ढूंढ रहे थे और अब यही देखना बाकी था कि किसकी शादी पहले होती। वो रोज फ़ोन पर पसंदीदा रिश्तों के बारे में सुनती, कभी कुछ बोल देती कभी कड़वा घूँट  पीकर रह जाती। उन्हें उसकी हँसी सुनायी देती, नीतू को उसके आंसू दीखते।  पर दिन बीतते रहते।

और आज पल्लो नीतू को लेकर शाम के सात बजे सिटी सेंटर आयी थी। आइसक्रीम पार्लर वाकई बहुत अच्छा था, और भीड़भाड़ भी थी, पर उन दोनों को एक जगह मिल गयी बैठने को।

थोड़ी देर में उनके  हाथ में मनपसंद आइसक्रीम थीं । नीतू ने खाना शुरू कर दिया।

पल्लो सड़क में आते जाते लोगों  को देख रही थी। अनगिनत प्रेमी युगल एक दूसरे से सटे कहीं चले जा रहे थे, जात पात से परे, रूढ़ियों से बेफिकर।  इनमें से कितने लोग आगे चलके शादी करके एक दूजे के हो जायेंगे, शायद यही सोच रही थी पल्लो।

" तूने वो लिस्ट कहाँ रखी  है लड़कों वाली? " आइसक्रीम गलते देखकर पल्लो ने खाना शुरू किया ।

"हॉस्टल में है, साथ लेकर नहीं घूमती!" पल्लो को बोलते  देखकर नीतू की जान में जान आयी।

"जात बिरादरी पता करके लिखी है न? इस बार गलती की कोई गुंजाइश नहीं, मालूम है न?"

नीतू समझ नहीं पा रही थी, क्या बोले। बस उसकी आँखों में देखे जा रही थी। पल्लो उसकी आँखों के तीखे सवाल नहीं झेल पायी ।

"समीर की शादी है । मंडप में बैठा है अभी। " पल्लो धीरे से बुदबुदाई। नज़रें ज़मीन पर थीं।

नीतू हैरान थी ।  एक रिश्ता आखिरी साँस ले रहा था। उम्मीद की आखिरी डोर टूट चुकी थी । विधाता  ने भी हाथ खड़े कर दिए थे।  पल्लो हार चुकी थी, समीर हार चुका  था।

पल्लो ने  अपना सर नीतू की गोद में रख दिया, अब और आँसू नहीं रोके जाते थे।
नीतू उसे धीरे से सहलाने लगी ,जानती थी  ये आखिरी सैलाब है, इसके बह जाने में ही भला है। एक भारी बोझ के तले ज़िन्दगी की नयी शुरुआत तो नहीं हो सकती न।

थोड़ी देर में पल्लो सहज हो गयी। रिश्ते को श्रद्धांजलि दी जा  चुकी थी।  आगे बढ़ने का वक़्त आ गया था , समीर की तरह।

" कितने बन्दे हैं  ब्राह्मण अपनी लिस्ट में?" पल्लो स्कूटी चला रही थी।  प्रेमी युगल , दुकानें, यादों के चीथड़े, सब पीछे छूटते जा रहे थे।